Adiós a un baluarte del béisbol afrocaribeño

12/22/2008 |
Carlos Manuel Santiago (izquierda) y Emilio "Millito" Navarro fueron seleccionados el pasado junio en un sorteo especial de las Grandes Ligas.  (Primera Hora / Archivo )  

Mayagüez.- El pelotero Carlos Manuel Santiago, quien junto a Millito Navarro fue discriminado en las Grandes Ligas por su origen afrocaribeño, murió ayer a causa de un fallo cardiaco en su ciudad natal, Mayagüez. Tenía 82 años.

Santiago logró superar la barrera del racismo en el béisbol organizado de Estados Unidos cuando en 1947 firmó un contrato para jugar con los Stanford Bombers de la Liga Colonial.

El jugador abrió las puertas a otros peloteros puertorriqueños como Roberto Clemente y Orlando “Peruchín” Cepeda, y a algunos latinoamericanos como Oreste Miñoso y Juan Marichal, quienes luego fueron estrellas en las Mayores.

Santiago fue reconocido en junio junto a Navarro por los ejecutivos de las Grandes Ligas en un homenaje en el que fueron seleccionados simbólicamente por los Gigantes de San Francisco y los Yanquis de Nueva York y en el que además recibieron una bonificación de 5,000 dólares de sus respectivas novenas.

“Le acompañé a Orlando, Florida, donde, junto a Millito, le hicieron justicia a su labor deportiva. Fue un gran padre para nosotros, un ciudadano muy querido y un destacado en el béisbol en muchas facetas luego de su retiro”, dijo a Prensa Asociada Carlos Manuel Santiago Feliciano, uno de sus dos hijos.

El intermedista fue seleccionado a las Estrellas de Puerto Rico en la Serie Mundial del Caribe celebrada en Caracas, Venezuela en 1944. Jugó con los Indios de Mayagüez en la primera temporada de la Liga de Béisbol Profesional de Puerto Rico, fue gerente e instructor.

En 1951, fue invitado al campo de entrenamiento de los Indios de Cleveland de las Grandes Ligas, pero el ejército estadounidense interrumpió su carrera al reclutarlo por 25 meses para servir en la guerra de Corea.

En 1993, ingresó al Salón de la Fama del Béisbol Puertorriqueño.

Su cuerpo será expuesto en la Funeraria Mayagüez Memorial y será enterrado a las 2:00 p.m. de hoy en el cementerio Vivaldi de Mayagüez.