Un día como mañana, 14 de marzo, pero en el 1929 se celebraron las primeras Justas de Atletismo de la Liga Atlética Interuniversitaria (LAI), se informó mediante comunicado de prensa.

Los eventos de pista y campo se han convertido en el atractivo de la organización intercolegial que fue fundada poco antes del debut de las Justas el 2 y 3 de febrero hace 90 años por el liderazgo deportivo del director atlético de la Universidad de Puerto Rico (UPR), Cosme Beitía Sálamo,  José D. Morales y Luis A. Izquierdo del  Colegio de Agricultura y Artes Mecánicas (CAAM, actual Recinto de Mayagüez de la UPR) y al profesor Charles A. Leker, del Instituto Politécnico de Puerto Rico (hoy, Universidad Interamericana de Puerto Rico).

“Lo que construyeron estos educadores fue un proyecto de país. Un proyecto que le dio vida y alma al deporte puertorriqueño que en las décadas de 1910 y 1920, Puerto Rico ya contaba con atletas desarrollados compitiendo entre escuelas superiores y universidades. La visión de extender el ciclo de vida deportiva de estos jóvenes era crear un espacio de continuidad para que el país pudiera tener progresivamente representantes en eventos internacionales como lo fue en los primeros Juegos Centroamericanos de 1930 en La Habana, Cuba que compitió Puerto Rico, y sucesivamente en Panamericanos y Olimpiadas”, indicó el Comisionado de la LAI, Jorge O. Sosa, remontándose a la historia.

Las primeras Justas de atletismo se celebraron el 14 de marzo de 1929 en la pista de la Universidad de Puerto Rico de Río Piedras. Los ganadores fueron los Gallitos de la UPR de Río Piedras dirigidos por el profesor Cosme Beitía, ganando su primer campeonato con 58 puntos. El segundo lugar fue para la hoy UPR de Mayagüez con 39 puntos entrenados por José D. Morales. El Instituto Politécnico de San Germán quedó en el tercer lugar con 20 puntos bajo Charles A. Lecker.

Los participantes de estas primeras justas de atletismo fueron, por la UPR de Río Piedras: Juan “Lírico” Ramírez, Juan Juarbe, Fernando torres, Ramon Barreiro, Rafael Vélez, Agustín García y Rafael Villanueva. El CAAM fue representado por Elías Fernández, Melchor Alcina, José L. Nieto, Juan B. Huyke, Florentino Laguna, Ramón Moreno, Guillermo García, Clemente Javier y Manuel Rohena. Por el Poly compitieron Félix Sárraga, Luis A. Toro, José “Pepito” Irizarry, Antonio Capriles, Ramón Vales, Manolo Garcia, Luis Colombiani y Luis Sanjurjo.    Se compitió en los 100 metros, 200 metros, 400 metros, 800 metros, 400 metros con vallas, relevo 4x100 metros, relevo 4x400 metros, salto a lo alto, salto con pértiga, salto largo, impulso de la bala, lanzamiento del disco y lanzamiento de la jabalina. El atleta más destacado fue Ramón Barreiro de la UPR de Río Piedras con 13 puntos.

Para el historiador deportivo universitario y experiodista en varios medios nacionales e internacionales, José “Pepén” Fernández Vázquez, “la LAI es la institución más antigua del deporte puertorriqueño y gracias a la LAI Puerto Rico ha podido ser bien representada internacionalmente en la década de 1930, 1940, 1950, 1960 y 1970”.

"Son el vehículo que permite que los estudiantes se conviertan en profesionales y los que hemos sido estudiantes y participante podemos compartir con los compañeros de estudios y otras personas en el atletismo. Sí, siguen siendo vital para el desarrollo en Puerto Rico porque siguen aportando atletas para el país que como lo fue Alondra Negrón (, José Meléndez, siguen representado a Puerto Rico o como Javier Culson (primera medalla olímpica en atletismo para Puerto Rico) como uno de los atletas exponentes de Puerto Rico”, dijo Fernández Vázquez.

Las Justas de Atletismo han tenido 87 ediciones. En tres ocasiones han sido suspendidas en 1937 por incidentes ocurridos en las Justas de 1936; 1945 por un caso de elegibilidad Carlos “Ciqui” Lanauze del Colegio; y, 1947 debido a huelgas estudiantiles. En 1958 se celebraron dos veces las Justas de Atletismo, 29 de marzo y el 18 de noviembre. El adelanto de las Justas para noviembre se debió a que en eses entonces la Administración de Parques y Recreos Públicos necesitaba seleccionar el equipo que representaría a Puerto Rico en los VIII Juegos Centroamericanos y del Caribe en Caracas, Venezuela.

Este año, las Justas de Atletismo se celebrarán en el estadio Francisco “Paquito” Montaner en Ponce del 25 al 27 de abril dentro del Festival Deportivo del segundo semestre.